O que é meningite?

A meningite é uma doença grave que tem potencial para se tornar fatal em algumas horas. Envolve uma infecção e inflamação das meninges, que são as membranas fluídicas que cercam e protegem a medula espinhal e o cérebro. Esta doença tem duas formas: bacteriana e viral.

A meningite viral pode ser causada por qualquer número de vírus espalhados por contato humano a humano ou por picadas de insetos, particularmente de mosquitos. Esta doença raramente é séria e parece um resfriado ou gripe. Embora muito desagradável, geralmente é resolvido por conta própria sem intervenção médica. A meningite bacteriana, no entanto, é causada principalmente pela bactéria chamada Haemophilus influenzae tipo b (Hib), Streptococcus pneumoniae ou Neisseria meningitides. As bactérias que causam essa forma perigosa se multiplicam rapidamente e, quando não tratadas, podem causar danos cerebrais e morte.

Os sintomas desta doença geralmente se assemelham à gripe, embora sejam mais graves. Eles tendem a aparecer com muita rapidez e incluem dor de cabeça severa, pescoço rígido, febre, erupção cutânea, delírio ou estado vago, náuseas, vômitos e às vezes convulsões. Nem todos esses sintomas precisam estar presentes para uma pessoa estar doente com meningite. Em particular, as crianças menores de dois anos só parecem estar sonolentas, vomitam e se recusam a comer. Qualquer sinal de qualquer doença em uma criança com menos de três meses de idade deve ser considerado uma emergência potencial.

Como os sintomas podem se assemelhar a outras doenças menos graves, muitas mortes desnecessárias ocorrem a cada ano. Isto é especialmente verdadeiro para adolescentes e adultos que decidem ver se seus sintomas desaparecem sem procurar cuidados médicos. A meningite é uma doença insidiosa, e as pessoas com sintomas podem se beneficiar com a adoção do ditado “mais seguro que remediar”.

Esta doença é diagnosticada através da realização de uma derrame espinhal. Uma torção vertebral envolve o desenho do líquido espinhal a partir do canal espinhal com uma agulha. Uma cultura é então pré-formada colocando o fluido em uma máquina especial que acelera o crescimento da bactéria, que, se presente, pode ser vista e identificada sob um microscópio.

A meningite bacteriana é efetivamente tratada com antibióticos. O diagnóstico precoce e o tratamento reduzem o risco de morte para abaixo de 15%. A meningite viral não é tratável com antibióticos. Casos graves que afetam aqueles com sistemas imunológicos comprometidos, os muito jovens e os mais velhos devem receber supervisão e cuidados médicos enquanto o vírus corre.

A meningite é uma doença contagiosa, mas, felizmente, não é tão contagiante quanto a gripe ou o resfriado comum. Isso afeta cerca de 25 mil pessoas nos Estados Unidos anualmente, o que equivale a 1,0% da população. É espalhado por contato prolongado com secreções respiratórias, como tosse ou espirros, ou com saliva ao beijar ou compartilhar bebidas. É importante que uma pessoa procure cuidados médicos se alguém sabe ou suspeitar que alguém entre em contato com uma pessoa infectada, independentemente do período de exposição.

A meningite bacteriana pode ser prevenida com vacinas. Nos Estados Unidos, muitos estados exigem que todas as crianças sejam vacinadas para certos tipos antes de frequentar a escola. O uso generalizado de vacinas nos países desenvolvidos torna esta doença muito menos prevalente que os países que não têm acesso a essas vacinas. Infelizmente, países que têm uma população em grande parte não vacinada sofrem de epidemias mortais. Os viajantes devem sempre tomar precauções antes de entrar em países em desenvolvimento que tenham surtos de meningite e outras doenças que são raras em países que empregam vacinas.